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地外生命不靠水和氧? 外星魔物或以辐射为生

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摘要:据英国每日邮报报道,科学家在地表以下1.8英里处发现一种奇异的杆状细菌,该菌种能够从深矿中放射性铀获取能量。这个新发现引起科学家对生命形式的新思考,并启发人们想到在之前认为不可能存在生命的星球上,或有不受宇宙射线损害反以之为生的外星生命存在。地下1.8英里(2.8km)处没有光,没有碳和氧。这些生命所赖物质的缺乏,让这些地方成为生命的绝境。然而一种杆状细菌(学名叫Desulforudis audaxviator)在地下1.8英里被发现。

这种顽强的生命不仅不受宇宙射线影响、反而利用射线维生。其利用深矿中放射性物质铀(uranium)、钍(thorium)及钾分解水得到的产物而生长繁殖。

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它们不可思议地从铀矿辐射中获得能量,颠覆了人们整个对生命存在形式的概念。天文物理学家阿特利博士对此感到大为惊异。

“宇宙中的生命会不会以这种方式存在呢?”

地表之外的空间中充满了各种宇宙射线。宇宙射线是宇宙中恒星死亡时爆炸产生的带电高能次原子粒子的统称。直接暴露在宇宙射线下会破坏DNA等生命基本物质。索性,地球的磁场和大气层将大部分这些致命的射线阻拒之在外,从而地球上才可能有生命繁衍生息。宇航员执行太空任务也须由宇航服层层保护。

传统的生命观念认为,生命起源于光和水。绿色植物通过光合作用固定能量,并供食与动物以支撑复杂的生物链。受制于这种观念,人们寻找外星人时,目光也总是投向那些与地球类似“具有大气层和液态水”的星球。而今这项发现让天文学家醍醐灌顶。

在宇宙中或许没有合适的太阳来提供光热,但宇宙射线却用之不尽。有学者表示利用宇宙射线的生命可能仅局限于细菌之类的单细胞生物,而非多细胞生物。但这也足以让人们大开眼界。根据前述金矿菌的实例,太阳系以及太阳系之外的地方应该存在那些生命。

不过这种“亲辐射菌”也有其局限。为了以射线为生而不致被其伤害,菌的体型很小,新陈代谢也被迫以很缓慢的速度进行。“虽然名义上以辐射为生,但它们对辐射的适应性很差,辐射稍微的强弱变化都足以让它们丧命。”圣安德鲁斯大学的邓肯·福根(Duncan Forgan)告诉科学杂志记者。

阿特利博士一行正准备用高能X射线来检验金矿菌的存活能力——这是人类在实验室所能模拟的最接近宇宙射线的情形——如果一番折磨之后金矿菌还能全身而退,那么科学家就真的得修改寻找外星生命的策略了。

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