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那个星系离我们有多远?数据库给你答案

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摘要:一组研究人员汇编完成了一部特别的数据库,以帮助天文学家弄明白银河系外上万个星系的真实距离。这个数据库,也叫做NED-D,是重要的资源,不仅有助于研究这些星系,还能用于确定宇宙中散落的数以十亿计的其他星系的距离。随着这个目录中的内容不断增加,天文学家越来越依靠它以更精确地计算宇宙的大小和扩张速度。NED-D是NED的一部分,一个存储了超过1亿个星系信息的在线数据仓库。

那个星系离我们有多远?数据库给你答案

图像显示的是天空中所有宇宙光源,这些都包含在NASA河外数据库里(NASA/IPAC Extragalactic Database, NED),这个在线数据仓库里存储了超过1亿个星系的信息。

Credits: NASA/JPL-Caltech

“我们很兴奋,能把这个星系距离的数据库作为极具价值的资源呈现给天文学社区,”Ian Steer说,他是NED团队成员,NED-D项目负责人,近期天文期刊上关于数据库报告的主要作者。“研究宇宙天体的距离是理解它们属性的关键。”

在德克萨斯州葡萄藤市举行的美国天文协会第229次会议上Steer和他的同事发表了这篇论文。

由于其他星系的距离都特别遥远,我们没有足够长的度量单位来测量它们与我们之间的距离。取而代之,天文学家会依靠特别明亮的物体,例如la型超新星(Type la supernovae)和称为造父变星(Cepheids variables)的脉冲星,来确定距离。要计算一个遥远星系的距离,科学家会用已知的距离与天体属性 ,例如能量释放总量 ,之间的数量关系。近几年中更多可用于计算的天体涌现出来。NED-D展示了现在有超过72种不同的指示天体用于估测这样的距离。

NED-D起初只是个小数据库,2005年由Steer整合到一起。次年他开始在NED搭建数据库,研究天文工作者每天发到网上的数字,识别新计算出来的估计距离和用旧数据得出的新分析结果。

从12年前默默无闻的起点开始,NED-D现在掌握了超过77000个星系的166000条以上估计距离,此外还有一些超远超新星(ultra-distant supernovae)的估计距离和高能伽玛射线暴(energetic gamma ray bursts)。截至目前,NED-D在上百项研究中被研究人员引用。

除了一站式提供不断增加的发表在天文学文献上的估计距离列表,NED-D,或者范围更大的NED,可以作为“发现引擎”使用。通过汇集并共享海量可搜索数据,这个信息仓库现在可以帮助科学家发现新的未知现象,这些现象在大量观测数据中极易被忽视。一个例子就是由NED团队成员发现的“超发光”旋转星系(super luminous spiral galaxies),在去年的报道里这一发现是从NED数据库中接近一百万个星系个体中找到的。

“NED和它相关的数据库,包括NED-D,都在逐渐从数据查找的服务转型到真正的科学发现引擎,”Steer说,“现在借助NED,天文学家可以筛选如山的大数据,从中找到关于我们所在宇宙的一点点令人震惊的新发现。”

位于加州帕萨迪纳的喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory, JPL)负责为位于华盛顿的NASA科学任务理事会天体物理学部(Science Mission Directorate, Astrophysics Division)管理NED。NED的运营由帕萨迪纳的加州理工学院(Caltech)红外处理分析中心负责(Infrared Processing and Analysis Center, IPAC)。加州理工学院则负责为NASA运营JPL。

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